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Nouvelles sportives

Un quart de finale de l’Open d’Australie américain : Ben Shelton contre Tommy Paul


MELBOURNE, Australie – Peut-être qu’un jour, et plus tôt que tard, les hommes américains nageant dans le fond de la piscine lors des événements de tennis du Grand Chelem cesseront d’être remarquables.

C’est ainsi que cela s’est passé pendant les 40 premières années de l’ère moderne du tennis, qui a commencé en 1968. À cette époque, une combinaison de joueurs des États-Unis – Ashe, Smith, Connors, McEnroe, Agassi, Chang, Sampras, Courier , Roddick – se cachaient presque toujours, ou même se jouaient, dans les derniers jours des plus grands tournois.

Ces jours semblent maintenant si lointains, une ère qui devait se terminer après la chute du rideau de fer, la propagation de la richesse en Europe de l’Est et la popularité et l’accessibilité croissantes d’un sport auparavant inaccessible au-delà de ses centres de pouvoir traditionnels aux États-Unis. , Australie, Grande-Bretagne, France et quelques autres pays d’Europe occidentale.

Lorsque Ben Shelton et Tommy Paul s’affronteront en quarts de finale de l’Open d’Australie mercredi après-midi (mardi soir aux États-Unis), ce sera la première fois que deux Américains se rencontreront aussi tard dans un tournoi du Grand Chelem depuis qu’Andy Roddick a joué contre Mardy Fish. à Melbourne en 2007.

Puisque l’un d’eux doit gagner, les États-Unis sont assurés d’avoir leur premier demi-finaliste de l’Open d’Australie depuis Roddick en 2009. Un troisième quart de finaliste américain, Sebastian Korda, a pris sa retraite avec une blessure au poignet, à terre, 7-6 (5), 6-3, 3-0, à Karen Khachanov de Russie. Korda aurait pu en faire deux demi-finalistes du Grand Chelem américain pour la première fois depuis 2005.

Et pourtant, depuis le début de l’été dernier, le tennis masculin américain connaît un moment promis depuis que l’Association de tennis des États-Unis s’est rendu compte qu’il avait un sérieux problème entre les mains il y a une quinzaine d’années. C’est ce que l’USTA avait en tête lorsqu’elle a lancé une académie de développement en 2008.

Le programme a changé depuis lors, mettant l’accent sur des camps périodiques pour les jeunes joueurs prometteurs plutôt que de les faire quitter la maison en tant que jeunes adolescents. Mais l’objectif a toujours été de développer une masse critique de joueurs pour concourir régulièrement sur les tournois les plus importants. Les femmes américaines, dirigées par Serena et Venus Williams, pourraient toujours le faire. Ce n’est pas le cas pour les hommes. Puis l’été dernier, les résultats ont commencé à apparaître.

« C’est pour cela que nous avons travaillé », a déclaré Martin Blackman, directeur général du développement des joueurs à l’USTA, alors qu’il s’asseyait sur un banc en face du court central de Wimbledon en juillet.

Là, quatre hommes américains ont fait les 16 derniers. Taylor Fritz a à peine perdu contre Rafael Nadal lors d’un bris d’égalité au cinquième set en quarts de finale. Deux mois plus tard, à l’US Open, Frances Tiafoe fait sensation en route vers une défaite en demi-finale face à Carlos Alcaraz, futur champion et n°1 mondial.

Ces tournois étaient cependant un peu différents.

Wimbledon avait interdit aux Russes et aux Biélorusses de participer en raison de l’invasion russe de l’Ukraine. Cela a éliminé trois adversaires dangereux – Daniill Medvedev, Andrey Rublev et Khachanov – du tirage au sort.

À l’US Open 2022, Tiafoe était le seul Américain à se qualifier pour le quatrième tour. Mais sa victoire sur Nadal et la quasi-contrariété d’Alcaraz, combinée au titre de Fritz à Indian Wells, en Californie, en mars, ont produit un nouveau niveau de confiance parmi un groupe de joueurs de 25 ans et moins, dont plusieurs ont voyagé, s’entraînent et jouer ensemble depuis leur adolescence.

« Nous nous attendons à bien faire », a déclaré Paul, 25 ans, la semaine dernière dans une interview sur une terrasse ensoleillée à Melbourne alors qu’il regardait un autre jeune Américain prometteur, Jenson Brooksby, battre le Norvégien Casper Ruud, deuxième tête de série et finaliste au Open de France et des États-Unis l’année dernière. «Nous nous attendons probablement à avoir au moins quelques-uns d’entre nous au cours de la deuxième semaine. C’est notre objectif, et je sais que certains d’entre nous veulent aller plus loin.

Il a également signifié ce qui s’est avéré être un préavis cet après-midi-là.

« Nous avons Ben Shelton qui arrive », a-t-il déclaré à propos du champion de la NCAA, âgé de 20 ans.

Paul a pris le jeune joueur sous son aile depuis que Shelton est devenu professionnel au milieu de l’année dernière.

« Cela m’a en quelque sorte aidé à naviguer dans certaines des premières étapes d’une carrière professionnelle », a déclaré Shelton à propos de Paul lundi soir, après sa victoire au quatrième tour contre un autre jeune Américain, JJ Wolf, 24 ans. « C’est un bon ami. »

Un bon ami mais jamais un adversaire. Ils n’ont frappé qu’une seule fois, s’échauffant ensemble dans l’Ohio l’été dernier. Le plan de Paul avant le quart de finale était de regarder des vidéos des matchs de Shelton. Ce qu’il verra est un gaucher dangereux, apparemment intrépide au-delà de ses années, avec un service percutant et un jeu de puissance qui s’améliore rapidement depuis la ligne de base.

Shelton suit toujours des cours à l’Université de Floride et est déterminé à obtenir son diplôme. Il a dit qu’il avait de la chance que le semestre venait de commencer, donc équilibrer le travail scolaire avec la préparation de ses matchs n’était pas un problème.

Shelton a également eu la chance d’un tirage au sort. Classé 89e mondial au début du tournoi, il n’a pas encore affronté de tête de série. La plupart de ses adversaires ont été moins bien classés. L’un d’eux a reçu une wild card. Un autre a survécu au tournoi de qualification.

Paul, classé 35e, a culminé au 29e rang mondial l’an dernier. Il a remporté le titre du simple masculin de l’Open de France en 2015. Depuis lors, cependant, lui et ses amis proches et compatriotes – Tiafoe, Fritz et Reilly Opelka – ont vu les joueurs qu’ils ont battus en tant que juniors réaliser plus qu’eux. Mais il croyait qu’il jouerait dans les dernières étapes d’un événement du Grand Chelem, même si, comme il l’a dit, certaines personnes l’ont peut-être considéré comme quelque peu délirant ces dernières années.

Né dans le New Jersey et élevé en Caroline du Nord, où il a grandi en jouant sur des courts en terre battue à Greenville, en Caroline du Nord, Paul est un joueur polyvalent aux pieds rapides. Il a également un service effrayant qui a culminé à 137 milles à l’heure lors de sa victoire au quatrième tour contre l’Espagnol Roberto Bautista Agut. La balle de sa raquette ressemble à du bois qui éclate dans un feu de camp.

Entre les points, et même dans son mouvement de service, il y a une qualité languissante dans ses mouvements. Ensuite, le point commence et, s’il est allumé, Paul est tout en courage, en toucher et en force. Mais il est également à l’aise pour frapper et brouiller aussi longtemps que le point l’exige.

Dernièrement, il a joué avec une démonstration de calme bizarre qui ne trahit rien de sa tension interne. C’est l’aspect de son jeu sur lequel il a le plus travaillé au cours des 18 derniers mois.

« C’est la partie la plus difficile du tennis, n’est-ce pas? » il a dit. « Tu dois rester calme. »

Cela est particulièrement vrai lors des matchs en cinq sets dans les événements du Grand Chelem qui comprennent de nombreux pics et vallées, à la fois physiques et mentaux. Shelton, dont le père, Bryan, a joué sur le circuit ATP dans les années 1990 et entraîne maintenant à la fois son fils et l’équipe masculine de Floride, a enduré quelques premières leçons à ce sujet. Deux de ses quatre matches ont tenu la distance. L’un s’est terminé par un bris d’égalité au cinquième set.

Pour Paul et Shelton, faire mieux à Tiafoe et devenir le premier Américain à faire une finale du Grand Chelem depuis que Roddick a perdu contre Roger Federer à Wimbledon en 2009, c’est peut-être encore une montagne trop haute à gravir. Le vainqueur obtiendra probablement un match de demi-finale avec Novak Djokovic, le neuf fois champion de l’Open d’Australie avec 21 titres du Grand Chelem qui se met en forme au fur et à mesure que le tournoi avance.

Paul apprécierait cette chance de toute façon. Il l’a attendu longtemps, et son pays aussi.

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Eleon Lass

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