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le télescope spatial James Webb peut-il trouver des traces de vie ?


La nouvelle a fait grand bruit en 2017 lorsqu’elle a été annoncée par la NASA : le système Trappiste-1à seulement 39 années-lumière de la Terre, transporte sept planètes rocheuses (nommées Trappist-1b à Trappist-1h, selon leur distance à leur étoile) dont certaines pourraient abriter des conditions propices à la vie, sachant que les planètes gazeuses ne sont en principe pas propices à la vie.

En particulier, il pourrait y avoir (ou y avoir eu) de l’eau liquide sur plusieurs d’entre eux. Et là où il peut y avoir de l’eau à l’état liquide, il y a une chance que la vie ait commencé à se développer, même si d’autres facteurs doivent se conjuguer et selon nos connaissances en exobiologie.

Un système parfait pour une étude plus approfondie

En étant assez proche de la Terre, ce qui peut faciliter les observations, et avec planètes rocheuses (Trappiste-1e à Trappiste-1g) dans le zone habitable de l’étoile (qui est une naine rouge, différente de la naine jaune qu’est le soleil dans notre système solaire), le système Trappist-1 coche plusieurs cases dans la recherche de l’existence d’une vie extraterrestre sur une exoplanète.

Il existe cependant des différences majeures, telles que la rotation synchrone planètes autour de l’étoile. Comme la Lune montrant toujours la même face à la Terre, les planètes de Trappist-1 pourraient toujours avoir la même face éclairée… et donc l’autre moitié perpétuellement dans l’ombre.

Cela signifierait une face éclairée en permanence et peut-être véhiculant de l’eau liquide et une face sombre avec de l’eau sous forme de glace, et surtout pas d’alternance jour/nuit si importante pour de nombreux cycles biologiques terrestres. La vie dans le système Trappist-1, si elle existe, pourrait donc aussi être très différente de ce que nous connaissons.

James Webb au premier rang

Dans cette recherche de traces de vie extraterrestre, les Télescope spatial James Webb pourrait jouer un rôle crucial. Son positionnement et ses capacités d’observation infrarouge permettront de collecter de nouvelles informations sur le système Trappist-1.

télescope spatial james webb

Elle permettra notamment de définir si les planètes ont une atmosphère et, si oui, de mieux comprendre leur composition. Trouver des traces d’oxygène (O2), de dioxyde de carbone (CO2) ou de méthane (CH4) serait encourageant, même si des phénomènes autres qu’une forme de vie peuvent en être la cause, indique Le Parisienet n’en font pas nécessairement une planète habitable.

Un télescope spatial dont les instruments étudient le rayonnement infrarouge pour explorer un système dont l’étoile est une naine rouge émettant précisément dans l’infrarouge est une combinaison parfaite pour espérer faire des découvertes intéressantes, au moins sur la dynamique des exoplanètes.

Trouver des indices potentiels sur la vie extraterrestre serait évidemment une découverte fantastique, mais James Webb pourrait déjà grandement faire avancer l’étude d’autres systèmes solaires.


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Cammile Bussière

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