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Nouvelles techniques

Le dodo va reprendre vie : comment les généticiens vont-ils ressusciter l’oiseau mythique de Maurice ?


Une collaboration audacieuse entre généticiens et écologistes prévoit de redonner vie au Dronte (dodo) mauricien, une espèce disparue. Il serait ensuite réintroduit à Maurice où il vivait avant son extermination il y a quatre siècles.

La start-up américaine de biotechnologie Colossal Biosciences, spécialisée dans les technologies du génie génétique, a annoncé en janvier dernier son intention de redonner vie au dodo.

Le génome du dodo désormais séquencé

Cette société, qui poursuit un plan de « désextinction » de plusieurs espèces, notamment le mammouth laineux, a conclu un partenariat avec la Mauritian Wildlife Foundation pour trouver un endroit propice à ces grands oiseaux incapables de voler, a rapporté CNN le 30 novembre 2023. .

Le génome complet du dodo a été séquencé par Beth Shapiro, paléogénétiste principale de Colossal. Par ailleurs, la start-up a annoncé le succès du séquençage de l’Ibis de la Réunion (aussi appelé solitaire), un parent disparu du dodo. Et aussi un parent plus proche : le pigeon Nicobar qui est bien vivant et réside sur les îles d’Asie du Sud-Est.

Un projet innovant

Des généticiens colossaux ont découvert que certaines cellules du pigeon Nicobar pouvaient se développer en embryon de poulet. Ils effectuent actuellement des recherches et des tests pour voir si ces cellules, appelées cellules germinales primordiales ou PGC, peuvent se transformer en spermatozoïdes et en ovules.

L’étape est essentielle dans la création d’animaux hybrides. Les scientifiques ont déjà introduit des PGC de poulet dans des embryons de canard pour créer des poulets dérivés de canard. Ce projet est une véritable innovation en génétique, génomique et biologie cellulaire aviaire, explique Matt James, Chief Animal Officer de Colossal Biosciences.

Parce que « la plupart des technologies que nous utilisons pour le clonage chez les mammifères n’existent pas aujourd’hui chez les oiseaux », a-t-il déclaré. Il n’a toutefois pas souhaité communiquer de date concernant la création du premier embryon de dodo.

Un rôle dans la dispersion des graines

La réintroduction du dodo, exterminé par la colonisation humaine, pourrait bénéficier à l’environnement ainsi qu’à d’autres espèces.

Aujourd’hui, certaines espèces végétales sont menacées ou gravement menacées, sans doute à cause d’une dispersion insuffisante des graines dans l’environnement.

Le grand bec de l’oiseau indique qu’il a consommé des fruits à grosses graines, explique Vikash Tatayah, directeur de la conservation à la Mauritian Wildlife Foundation. Et le dodo a joué un rôle dans la dispersion des graines : « Je pense que le dodo va être un gros bonus pour la restauration de l’écosystème », a déclaré VikashTatayah.

Cela a été confirmé par Ben Lamm, PDG et co-fondateur de Colossal, qui a déclaré que le « projet dodo » pourrait également contribuer à restaurer d’autres espèces aviaires.

Un oiseau avec des qualités de dodo plutôt qu’un dodo

Cependant, « bien qu’il soit l’un des oiseaux les plus célèbres au monde, nous ne savons encore pratiquement rien du dodo, il est donc impossible de savoir comment il interagissait avec son environnement » explique Julian Hume, paléontologue aviaire au Musée. d’Histoire Naturelle de Londres.

Si l’idée de la start-up n’est pas mauvaise, Julian Hume reste prudent : « en raison de la complexité de recréer une espèce à partir de l’ADN, même si c’était possible, (cela) ne peut aboutir qu’à un dodo-esque ».  » Il faudra ensuite des années d’élevage sélectif pour transformer un petit pigeon en un grand oiseau incapable de voler. N’oubliez pas que la nature a mis des millions d’années pour que cela se produise avec le dodo.  » a détaillé le paléontologue.

Il poursuit : « au mieux, Colossal ne produira qu’un oiseau doté de qualités semblables à celles d’un dodo, et qui n’a aucune idée inhérente de la façon de vivre dans la nature. »

En tout cas, selon Vikash Tatayah, le retour du dodo « ne se fera pas du jour au lendemain… on parle probablement d’une décennie ».

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