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L'Europe

La visite de Poutine signale que la pression monte sur le dirigeant biélorusse pour qu’il étende son soutien à la guerre de la Russie.


VARSOVIE – Sous la pression croissante du Kremlin pour qu’il soutienne davantage la guerre de la Russie en Ukraine, le président Aleksandr G. Loukachenko du Bélarus accueille lundi une rare visite de son homologue russe, Vladimir V. Poutine.

M. Loukachenko, l’allié le plus proche de M. Poutine, compte sur Moscou pour une aide financière, énergétique et sécuritaire afin de maintenir son emprise sur le pouvoir depuis 28 ans. Les deux hommes se sont rencontrés au moins six fois depuis que la Russie a lancé son invasion à grande échelle de l’Ukraine en février, utilisant la Biélorussie comme base de départ pour son assaut avorté contre Kyiv, la capitale ukrainienne. Mais ces réunions se sont toutes déroulées en dehors de la Biélorussie, la plupart se déroulant en Russie.

Après des mois enfermés au Kremlin et dans sa retraite de campagne près de Moscou, à distance des revers militaires et diplomatiques de la Russie, M. Poutine a cherché ces dernières semaines à projeter une image plus concrète. Son voyage lundi à Minsk, la capitale de la Biélorussie, fait suite à une visite la semaine dernière au Kirghizistan et à une visite vendredi à un poste de commandement militaire russe dans un lieu tenu secret.

M. Poutine a dévalé lundi les marches de son avion à Minsk. M. Loukachenko l’attendait là pour le saluer sur le tarmac, et M. Poutine lui a fait un câlin. Il s’agissait de la première visite de M. Poutine en Biélorussie depuis 2019, selon l’agence de presse russe Tass.

Alors que la Russie pataugeait sur le champ de bataille, M. Loukachenko a autorisé Moscou à utiliser son territoire pour lancer des missiles et des bombardements contre l’Ukraine, mais a jusqu’à présent résisté aux pressions du Kremlin pour envoyer ses propres troupes. Dans des propos rapportés par l’agence de presse d’Etat Belta, l’homme fort biélorusse a insisté sur le fait que sa rencontre avec M. Poutine lundi porterait sur les questions économiques, notamment le prix du gaz naturel russe, dont la Biélorussie est fortement dépendante.

Mais il a concédé que « bien sûr, nous n’éviterons pas » les questions militaires et « nous parlerons de la capacité de défense et de la sécurité de notre État ».

La réunion fait suite à des avertissements répétés de l’Ukraine ces derniers jours selon lesquels les forces russes pourraient préparer une nouvelle offensive depuis la Biélorussie visant soit à faire un nouvel effort pour s’emparer de Kyiv, à seulement environ 55 miles de la frontière biélorusse, soit à perturber le flux d’armes occidentales vers l’Ukraine. de Pologne.

Mais de nombreux experts militaires estiment que l’armée russe a été si durement éprouvée par près de 10 mois de guerre qu’il n’est pas nécessaire de lancer une nouvelle offensive depuis la Biélorussie, avec ou sans la participation des troupes biélorusses.

L’Institute for the Study of War, un groupe de recherche basé à Washington, a déclaré dans un rapport publié vendredi qu’une nouvelle poussée russe en Ukraine était peu probable car « il n’y a toujours aucun indicateur que les forces russes forment une force de frappe en Biélorussie ».

Les ministres de la Défense de Russie et de Biélorussie ont signé un accord non spécifié plus tôt ce mois-ci pour renforcer les liens militaires, et la semaine dernière, la Biélorussie a déclaré qu’elle vérifiait la préparation au combat de ses troupes. La dernière fois qu’elle l’a fait, c’était quelques jours seulement avant que la Russie n’envahisse l’Ukraine depuis son territoire.

Mais la vague d’activités militaires en Biélorussie, y compris l’arrivée de milliers de soldats russes apparemment pour l’entraînement, pourrait faire partie d’une ruse élaborée visant à forcer l’Ukraine à détourner ses troupes vers le nord des fronts actifs à l’est et au sud du pays. . Konrad Muzyka, un analyste indépendant de la défense, a déclaré que les renseignements de source ouverte suggèrent que la Russie compte entre 10 000 et 15 000 soldats engagés dans des activités d’entraînement en Biélorussie, bien que ce soit une fraction du nombre qu’ils avaient lorsqu’ils ont lancé l’invasion à grande échelle.

Pourtant, la rencontre de M. Poutine avec M. Loukachenko, selon l’Institut pour l’étude de la guerre, « renforcera l’opération d’information russe destinée à convaincre les Ukrainiens et les Occidentaux que la Russie peut attaquer l’Ukraine depuis la Biélorussie ».

Quels que soient les objectifs de la Russie, l’inquiétude grandit en Ukraine. Le président ukrainien Volodymyr Zelensky a tenu dimanche une réunion avec ses chefs de la défense et de la sécurité où la Biélorussie était « la principale question à l’ordre du jour », a indiqué son bureau dans un communiqué. Mykhailo Podolyak, conseiller principal de M. Zelensky, a déclaré dimanche au New York Times que l’Ukraine se prépare à la possibilité que la Russie intensifie la guerre en lançant une offensive hivernale.

Dans une reconnaissance publique inhabituelle du point de vue selon lequel il est tellement redevable à Moscou qu’il ne peut que se soumettre à ses exigences, M. Loukachenko a rejeté vendredi comme faux discours selon lesquels « il n’y a plus de pouvoir en Biélorussie, que les Russes dirigent déjà tout ». » et a insisté : « personne, sauf nous, ne gouverne la Biélorussie ».

Marc Santora reportage contribué.

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Remon Buul

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