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La princesse Elizabeth, une future reine engagée pour son pays depuis la Seconde Guerre mondiale


Doyenne des têtes couronnées d’Europe, la reine Elizabeth II a également été le dernier souverain en exercice à avoir connu la Seconde Guerre mondiale. Lorsque le conflit éclate, elle participe très tôt à l’effort de guerre et finit même par rejoindre la branche féminine de l’armée britannique.

Elizabeth II a traversé le XXe siècle et ses tourments. Durant sept décennies de règne, elle a vu la dissolution de l’Empire britannique, connu 15 premiers ministres tout en incarnant la stabilité de l’Etat, et vécu plusieurs conflits.

Lorsque la Seconde Guerre mondiale éclate, l’héritière du trône d’Angleterre n’a que treize ans. Au début des hostilités, alors que le Royaume-Uni est régulièrement bombardé par l’aviation allemande, la famille royale refuse l’évacuation d’Elizabeth et de sa sœur vers le Canada. « Mes enfants n’iront nulle part sans moi. Je ne partirai pas sans le roi. Et le roi ne partira jamais », a expliqué sa mère la reine, épouse du roi George VI.


La princesse Elizabeth avec sa sœur Margaret et ses parents, le roi George VI et son épouse Elizabeth, juste avant le déclenchement de la Seconde Guerre mondiale, le 7 août 1939.
La princesse Elizabeth avec sa sœur Margaret et ses parents, le roi George VI et son épouse Elizabeth, juste avant le déclenchement de la Seconde Guerre mondiale, le 7 août 1939. Pennsylvanie

Jusqu’à la fin de 1939, les deux filles vivent donc au château de Balmoral en Écosse, puis elles s’installent au palais de Windsor où elles passent la majeure partie de la guerre. Leur image est utilisée pour montrer la résistance des Britanniques. Ils participent alors à « l’effort de guerre », tricotant des chaussettes ou confectionnant des pansements pour les soldats britanniques.

En 1940, à seulement 14 ans, Elizabeth donne sa première adresse radio à tous les enfants du royaume, dont beaucoup ont été déplacés : « Nous savons, chacun de nous, qu’à la fin tout ira bien. ; pour Dieu prendra soin de nous et nous donnera la victoire et la paix. Et quand la paix viendra, rappelez-vous que ce sera à nous, les enfants d’aujourd’hui, de faire du monde de demain un endroit meilleur et plus heureux. »

En 1942, alors qu’Elizabeth avait 16 ans, son père la nomma colonel en chef des Grenadier Guards, l’un des régiments les plus emblématiques de l’armée britannique. Mais la future reine, consciente très jeune du sens de l’engagement envers son pays, souhaite participer plus activement à la guerre, malgré le refus de son père.


Le 21 avril 1942, pour son 16e anniversaire, la princesse Elizabeth est officiellement nommée colonel en chef des Grenadier Guards.
Le 21 avril 1942, pour son 16e anniversaire, la princesse Elizabeth est officiellement nommée colonel en chef des Grenadier Guards. Pennsylvanie

En 1945, Elizabeth s’enrôle et devient la première femme de la famille royale à servir dans les forces armées en rejoignant l’Auxiliary Territorial Service, la branche féminine de l’armée britannique. Malgré son grade, elle n’hésite pas à mettre la main à la pâte : elle apprend à conduire et travaille comme mécanicienne.

Elle était alors surnommée « Princess Auto Mechanic ». Elle réparera également ses propres véhicules jusque dans les années 1980 et parcourra toute sa vie les petites routes entourant le château de Balmoral, en Ecosse, au volant de pick-up lancés à toute allure.

Le 8 mai 1945, lorsque la fin du conflit est officiellement déclarée, elle demande, avec sa sœur, de pouvoir participer à la liesse populaire. Les jeunes princesses se mêlent anonymement à la population dans les rues de Londres. Dans une interview, Elizabeth avait déclaré à propos de cet épisode : « Nous avons demandé à nos parents si nous pouvions sortir et voir par nous-mêmes. Je me souviens que nous étions terrifiés à l’idée d’être reconnus… Je me souviens des lignes d’étrangers se tenant la main et marchant dans Whitehall, tous ensemble dans une marée de bonheur et de soulagement. »


La princesse Elizabeth avec ses parents, sa sœur et le Premier ministre Winston Churchill sur le balcon du palais de Buckingham, le 8 mai 1945.
La princesse Elizabeth avec ses parents, sa sœur et le Premier ministre Winston Churchill sur le balcon du palais de Buckingham, le 8 mai 1945. Pennsylvanie

La reine Elizabeth II restera durablement marquée par cette expérience durant la Seconde Guerre mondiale. En 2014, lors d’un de ses derniers voyages à l’étranger, elle participe aux commémorations du 70e anniversaire du débarquement de Normandie. A cette occasion, elle avait souligné « l’immense et héroïque effort » et les « incroyables sacrifices » des vétérans qui ont participé à ces opérations.


La reine Elizabeth dépose une gerbe au cimetière militaire britannique de Bayeux le 6 juin 2014, 70 ans après les opérations du jour J.
La reine Elizabeth dépose une gerbe au cimetière militaire britannique de Bayeux le 6 juin 2014, 70 ans après les opérations du jour J. Toby Melville, AFP


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Cammile Bussière

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