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L'Europe

La malédiction du comté de Mayo : l’histoire de l’hexagone du football gaélique de 72 ans

Les joueurs de Mayo ont l'air abattus alors que la lumière les éclaire depuis le dessus des tribunes de Croke Park.
Les joueurs de Mayo ressentent la douleur d’une autre défaite en finale de toute l’Irlande – cette fois contre Dublin en 2013

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Les personnes en deuil, vêtues de noir, enveloppées de silence, l’entendent avant de le voir.

Au début, le bruit est lointain. Mais cette agitation lointaine se rapproche, se fait plus claire et plus forte.

C’est le grondement d’un lourd moteur diesel, mélangé au son plus léger de cris et de rires joyeux.

Depuis le cimetière, ils regardent un camion à coffre ouvert rouler au coin de la rue, chargé de jeunes hommes au visage frais et décoré de rubans rouges et verts.

À bord se trouve l’équipe de football gaélique conquérante du comté de Mayo. Ils sont sur le chemin du retour d’une autre victoire épique, après avoir décroché le titre de toute l’Irlande en 1951 devant 78 000 personnes dans le caverneux Croke Park de Dublin.

Il s’agit de leur deuxième victoire consécutive dans le plus grand match de la saison et d’une défense réussie de la vénérée Coupe Sam Maguire.

Mais certaines choses sont encore plus importantes.

Surtout dans l’Irlande des années 1950, un lieu de croyance profonde et de tradition forte.

Un enterrement exige que l’équipe se taise, s’arrête et rende hommage. Mais Mayo, trop absorbé par leurs célébrations, ne le fait pas. Le camion démarre, la fête continue et un sacrilège est commis.

Le prêtre en tête du cortège funèbre fixe les joueurs du regard et plisse les yeux.

« La damnation soit sur chacun d’entre vous », dit-il.

« Tant que vous vivrez tous, le comté de Mayo ne remportera jamais une autre All-Ireland. »

C’est une histoire fascinante. Il est cependant difficile de dire s’il s’agit d’une réalité ou d’une fiction.

Ce qui est vrai, c’est que plus de 70 ans et 11 défaites en finale depuis ce jour, Mayo n’a toujours pas remporté une autre finale All-Ireland et la malédiction – qu’elle ait été réellement prononcée ou non – pèse de plus en plus sur Mayo et son équipe. .

La malédiction du comté de Mayo – une série de podcasts en trois parties pour Amazing Sport Stories de BBC World Service – s’adresse aux entraîneurs, aux fans, aux historiens et aux joueurs, dont un qui était dans le camion ce jour-là en 1951, pour aller au fond de l’un des sports les plus longs et les plus douloureux. des malédictions.

Courte ligne grise de présentation

Mayo, perché sur la côte atlantique de la République d’Irlande, est un comté habitué à voir ses jeunes partir pour de longs voyages à la recherche de temps meilleurs.

Sa population de 130 000 habitants c’est presque un tiers de ce qu’il était en 1841lien externeayant été épuisé par l’émigration alors que les gens ont fui la famine historique et ont cherché des fortunes modernes ailleurs.

Le football gaélique est un sport amateur dans lequel, sauf transfert occasionnel pour des raisons de résidence, vous jouez pour le comté de votre naissance. Une petite population, encline à quitter complètement l’Irlande, rend difficile la victoire.

Mais cette histoire difficile n’a pas atténué l’enthousiasme pour le football dans le comté et la possibilité de renverser les pronostics contre leurs rivaux.

« Le Mayo n’est pas un comté riche », a expliqué John O’Mahony, qui a joué et dirigé le comté de Mayo.

« Ses habitants sont travailleurs et honnêtes.

« Le football gaélique est le sport phare du comté depuis toujours. Ce à quoi les gens s’attachent, c’est l’équipe du comté. »

Ensemble, l’équipe et ses fans ont traversé beaucoup de choses depuis 1951.

Onze fois, ils se sont rendus à Croke Park pour la finale All-Ireland et 11 fois, de manière inhabituelle, le destin a conspiré pour leur refuser le trophée qui mettrait fin à la sécheresse et briserait les notions d’hexagone.

En 1989, O’Mahony était le manager de Mayo lorsqu’ils ont atteint la finale pour la première fois depuis 1951. Son équipe menait Cork en seconde période et avait de nombreuses occasions d’étendre son avantage. Ils les ont gaspillés et Cork a récupéré pour riposter et soulever le trophée.

Malchanceux peut-être, mais ce résultat n’a rien de bien sinistre.

Mais la finale All-Ireland de 1996 était plus étrange.

Mayo était en avance d’un point dans les phases finales lorsque Colm Coyle de Meath a lancé un botté de dégagement plein d’espoir. Une clameur de joueurs derrière tout cela a raté le ballon, qui a rebondi par hasard vers le haut et par-dessus la barre pour le seul point dont Meath avait besoin pour reprendre une rediffusion.

Dans cette rediffusion, le meilleur joueur de Mayo, Liam McHale, qui avait été l’homme du match lors du tirage au sort, a été expulsé après une bagarre précoce et son équipe a perdu d’un point.

Pas de chance ou juste mauvaise humeur ?

Après que Mayo ait concédé deux buts contre son camp – un événement incroyablement rare dans le football gaélique – pour offrir à Dublin une rediffusion lors de la finale de 2016, la malédiction a attiré de plus en plus de croyants. Mayo, inévitablement, a perdu la rediffusion.

Depuis, ils ont participé à trois autres finales – en 2017, 2020 et 2021 – et les ont toutes perdues.

Aidan O'Shea
Aidan O’Brien de Mayo a perdu six finales All-Ireland

Anthony Hennigan est rédacteur sportif du journal Western People, le journal officiel de Mayo, et a suivi l’équipe, d’abord en tant que fan, puis dans le cadre de son travail.

« Le dernier jour, nous jouons terriblement. C’est ce que fait Mayo », a-t-il déclaré.

« Mayo vous amène à de tels sommets, puis les plus bas sont également très bas. »

Il ressent la douleur, mais il ne croit pas qu’une malédiction soit à blâmer.

« La malédiction est un mystère complet et absolu dans le sens où elle vient d’apparaître de quelque part », a-t-il ajouté.

« Au meilleur de ma connaissance, cette malédiction n’a jamais existé jusqu’au début des années 2000, je pense. »

L’un des collègues de Hennigan – le rédacteur en chef du Western People – a écrit une histoire de Mayo et s’est rendu à Foxford, la ville où le camion à coffre ouvert est censé avoir croisé le cortège funèbre en 1951.

« Il a interviewé quelques dizaines de personnes de Foxford qui ont vécu à Foxford toute leur vie. Cela remonte aux années 1920 et 1930 à l’époque », a déclaré Hennigan.

« Dans toutes ses recherches pour le livre et avec toutes les personnes avec lesquelles il a travaillé localement pour réaliser cette publication, il n’a jamais été fait mention de la malédiction. »

Qu’il y ait ou non du vrai dans la malédiction, elle aurait pris fin en 2021.

Moins de deux semaines après la défaite de Mayo face à Tyrone en finale de cette année-là, Paddy Prendergast, le dernier homme à avoir joué pour Mayo ce jour-là, décédé à l’âge de 95 ans.

Mais, même si Prendergast était le dernier joueur survivant de ce match, il n’était pas le dernier homme restant du vestiaire du Mayo 1951 ou, surtout, du tour de victoire qui a suivi dans le camion.

« C’était quelque chose de très spécial. J’étais nerveux ce jour-là à l’idée d’y aller devant 80 000 personnes », a déclaré le Dr Mick Loftus à Amazing Sports Stories.

Loftus n’est pas entré sur le terrain avec colère : il était un remplaçant inutilisé, mais il a largement participé aux célébrations qui ont suivi.

Agé de 93 ans, ses souvenirs de cette journée sont flous. Il se souvient être retourné au Barry’s Hotel – la base traditionnelle de Mayo pour les finales de toute l’Irlande – et avoir pris le chariot à desserts.

« Après la finale senior, nous sommes descendus manger une glace », a-t-il ajouté.

Mais ce n’est pas la première fois qu’on lui pose des questions sur cette victoire et les événements qui ont suivi.

Mark Sidebottom de la BBC Irlande du Nord couvre le football gaélique depuis 30 ans et a interviewé Loftus à plusieurs reprises.

« Il a tout pris à la légère », se souvient Sidebottom à propos de ses conversations sur la prétendue malédiction avec Loftus.

« Il a dit : « C’est du brouhaha. Je ne me souviens d’aucun cortège funéraire et je ne me souviens certainement pas d’avoir dépassé un cortège funéraire » – alors j’ai pensé que c’était ça et que ça avait mis tout ça au lit.

« Mais ensuite il m’a regardé et il a dit : ‘Bien sûr, il y avait beaucoup d’excitation. Et ce n’est pas parce que je n’ai pas vu de cortège funéraire qu’il n’y en avait pas.' »

Même si Loftus ne pouvait pas dire avec certitude si le voyage en camion de Mayo coïncidait avec le dernier voyage d’un résident de Foxford, Arlene Crampsie pense qu’elle le peut.

Crampsie est professeur de géographie à l’University College de Dublin. En 2008, elle a commencé à travailler sur le projet d’histoire orale de la Gaelic Athletic Association (GAA), voyageant à travers l’Irlande pour parler avec les gens du football gaélique, de leur vie et de leurs souvenirs.

Elle s’est entretenue avec 140 personnes impliquées dans les célébrations du retour de Mayo en 1951.

« À moins que nous ayons posé des questions spécifiques sur la malédiction, il n’y a aucune référence à la malédiction. Donc, je pense que cela est en soi significatif », a-t-elle déclaré.

« Ces célébrations de retour ont été très fréquentées par un grand nombre de personnes. Ils se souviennent de ces événements, mais personne ne mentionne avoir été présent lorsque cette malédiction aurait été lancée sur l’équipe. »

Crampsie est allé plus loin à la recherche de la source de la malédiction. Si les vivants ne pouvaient fournir aucun indice, peut-être que les morts le pourraient.

Elle a étudié les registres locaux de décès autour de Foxford, la ville où la malédiction aurait été prononcée.

Il y a eu un décès le week-end de la victoire de Mayo dans toute l’Irlande en 1951, mais l’enterrement a eu lieu le mercredi suivant. On pense que les célébrations de Mayo ont traversé la ville mardi.

Il semble hautement improbable que les deux groupes – l’un en fête, l’autre en deuil – aient pu se rencontrer. Mais les archives sont faillibles, les souvenirs peuvent se déformer, et il est plus difficile de prouver que quelque chose ne s’est pas produit que de le prouver.

Entretien de Loftus avec Amazing Sports Stories fut l’un de ses derniers. L’un des grands hommes du football gaélique, il a été arbitre et administrateur ainsi que joueur, et a été président du GAA entre 1985 et 1988.

Et il n’a jamais perdu confiance en son ancienne équipe.

« Je pense honnêtement que nous gagnerons », a déclaré Loftus lorsqu’on lui a demandé de prédire les chances de Mayo au championnat 2023.

Dr Mick Loftus
Loftus, ancien président du GAA et remplaçant inutilisé lors de la victoire finale de Mayo dans toute l’Irlande en 1951, est décédé en avril, peu de temps après avoir parlé au BBC World Service.

Un mois après sa mort, Mayo a battu Kerry, champion en titre de toute l’Irlande, en route vers les huitièmes de finale et la prédiction de Loftus semble pouvoir se réaliser.

Mais ensuite son équipe s’est heurtée à Dublin, un poids lourd d’une équipe qui a remporté six titres de toute l’Irlande d’affilée entre 2015 et 2020.

Ils ont perdu lourdement. La course stérile continue.

Ce qui reste de la malédiction, si elle a jamais existé, n’a pas encore été définitivement brisé.

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Remon Buul

Chairman of the board of directors responsible for organizing and developing the general policy of the website and the electronic newspaper, he is interested in public affairs and in monitoring the latest international developments.
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