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La basketteuse américaine Brittney Griner condamnée en Russie à neuf ans de prison


La star américaine du basket féminin Brittney Griner, détenue en Russie depuis février, a été condamnée jeudi à neuf ans de prison par un tribunal russe pour trafic de drogue, après son interpellation avec un vapo contenant du cannabis liquide.

C’était un verdict attendu, car Brittney Griner est devenue un enjeu diplomatique entre Washington et Moscou. Détenu depuis février en Russie, le basketteur américain a été condamné jeudi 4 août à 9 ans de prison par un tribunal russe pour trafic de drogue.

Le tribunal de Khimki, une banlieue nord de Moscou, a reconnu la joueuse coupable de possession et de trafic de drogue et l’a condamnée « à neuf ans dans une colonie pénitentiaire », a indiqué la juge Anna Sotnikova, selon un correspondant de l’AFP sur place.

Le joueur de 31 ans nie toute contrebande. Ses avocats ont annoncé qu’elle ferait appel de sa condamnation.

Le président américain Joe Biden, qui a désigné début juillet le sort du basketteur comme « une priorité », a aussitôt dénoncé sa condamnation.

« C’est inacceptable et j’appelle la Russie à la libérer immédiatement afin qu’elle puisse retrouver sa femme, ses proches et ses coéquipiers », a-t-il exhorté dans un communiqué. « La citoyenne américaine Brittney Griner a été condamnée à une peine de prison qui n’est qu’un rappel de plus de ce que le monde savait déjà : la Russie détient à tort Brittney. »

« J’ai fait une erreur honnête »

Depuis son arrestation en février dans un aéroport de Moscou, quelques jours avant l’offensive russe en Ukraine, Brittney Griner est plongée dans la crise géopolitique entre la Russie et les États-Unis. Son procès s’est accéléré ces derniers jours alors que les deux pays négocient un échange de prisonniers dont la joueuse pourrait faire partie, Washington affirmant avoir récemment fait une offre « substantielle » à Moscou.

>> A lire aussi : La basketteuse américaine Brittney Griner otage de la diplomatie russe ?

Jeudi, un procureur a exigé que Griner soit « reconnu coupable et condamné à neuf ans et demi dans une colonie (pénitentiaire) conventionnelle ». C’est quasiment la réquisition maximale possible pour ce crime, fixée à 10 ans de prison. Le procureur a également demandé de condamner le joueur à payer une amende d’un million de roubles (environ 16 000 euros au taux actuel).

« J’ai commis une erreur de bonne foi et j’espère que le jugement ne mettra pas fin à ma vie ici », a plaidé la star internationale du basket lors de sa dernière allocution, avant le désistement du tribunal avant le prononcé de la décision.

Brittney Griner, 2,06 mètres, est considérée comme l’une des meilleures basketteuses au monde. Depuis le début du procès, elle est apparue concentrée, répondant aux questions du tribunal avec calme et précision.

Jeudi, elle est de nouveau apparue menottée dans la salle d’audience, vêtue d’un t-shirt gris, avant d’être placée dans la cage à barreaux réservée aux prévenus. Avant le début de l’audience, elle a tendu aux journalistes une photo d’elle entourée de ses coéquipières de basket en Russie.

Echange de prisonniers envisagé, dont un trafiquant d’armes russe

Le joueur de Phoenix Mercury était venu en Russie pour jouer pendant l’intersaison américaine, une pratique courante pour les basketteurs de la WNBA qui gagnent souvent plus d’argent à l’étranger qu’aux États-Unis.

Elle avait été arrêtée à l’aéroport avec du liquide de vapotage de cannabis. Elle a reconnu avoir été en possession de cette substance, affirmant toutefois l’avoir apportée en Russie par erreur. Surtout, elle a réfuté tout trafic, soulignant que cette petite quantité de substance n’était que pour sa consommation personnelle, à des fins antalgiques, car elle souffre de douleurs chroniques comme de nombreux sportifs.

« Je n’ai jamais voulu blesser qui que ce soit, je n’ai jamais eu l’intention de mettre en danger la population russe, ni d’enfreindre la loi ici », a déclaré Brittney Griner. Le procureur lui a assuré qu’elle avait sciemment tenté de « cacher » le liquide à base de cannabis aux douaniers.

La condamnation du joueur ouvre légalement la voie à un éventuel échange de prisonniers.

Vendredi, le chef de la diplomatie américaine Antony Blinken et son homologue russe Sergueï Lavrov ont eu leurs premières discussions depuis le début de l’offensive de Moscou en Ukraine. Antony Blinken a déclaré avoir pressé son homologue d’accepter « l’offre substantielle » de Washington à Moscou pour obtenir la libération de Griner et d’un autre Américain détenu en Russie, Paul Whelan, qui purge une peine de 16 ans de prison pour espionnage.

Selon plusieurs médias américains, il s’agirait d’échanger un célèbre trafiquant d’armes russe détenu aux Etats-Unis, Viktor Bout, contre Brittney Griner et Paul Whelan.

Viktor Bout, arrêté en Thaïlande en 2008 et purgeant une peine de 25 ans de prison aux États-Unis, est surnommé le « marchand de la mort ». Son parcours hors du commun a été l’une des inspirations du film « Lord of War » dans lequel Nicolas Cage incarne un trafiquant d’armes des plus cyniques.

Avec l’AFP


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