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L'Europe

Des images montrent comment un cimetière pour mercenaires russes s’agrandit


Un cimetière utilisé par le célèbre groupe de mercenaires russes Wagner s’est rapidement agrandi au cours des derniers mois, selon des interviews et une analyse par le New York Times d’images satellite et de séquences vidéo. Le cimetière agrandi est une preuve visuelle rare qui montre le bilan de l’invasion de l’Ukraine sur Wagner, en particulier ses soldats de base.

L’expansion coïncide avec une offensive sanglante des soldats et mercenaires russes pour gagner du terrain dans l’est de l’Ukraine. Le gouvernement américain affirme que les victimes de Wagner sur le champ de bataille se comptent par milliers et que 90 % d’entre eux sont des détenus qui ont été recrutés pour combattre en échange d’être libérés de prison, en supposant qu’ils aient survécu.

Une image satellite capturée le 24 janvier montre environ 170 parcelles funéraires dans une zone du cimetière connue pour abriter des combattants de Wagner, un nombre qui est passé à près de sept fois celui observé sur les images satellite il y a à peine deux mois.

Le cimetière de Wagner est un ajout récent à son infrastructure croissante en Russie, où il cherche à se positionner comme une force de combat supérieure à l’armée russe. L’existence des tombes, près du principal centre d’entraînement du groupe dans le village de Molkin, dans le sud-est du pays, a été rendue publique pour la première fois en décembre par Vitaly Wotanovsky, un militant et ancien officier de l’armée de l’air russe.

M. Wotanovsky, 51 ans, a déclaré au Times qu’il se rendait dans des cimetières pour documenter des cas de Russes tués lors de combats en Ukraine. L’emplacement du cimetière aurait pu rester inconnu si les résidents locaux ne l’avaient pas informé que la zone était utilisée pour enterrer les corps non réclamés des combattants de Wagner. Au cours de plusieurs visites, il a photographié un nombre croissant de pierres tombales et les a téléchargées sur sa chaîne Telegram, Titushki à Krasnodar.

« Notre objectif est de montrer aux gens que la guerre fait des morts, et ce n’est pas loin ou à la télévision, mais c’est ici à côté de nous », a déclaré M. Wotanovsky.

Il peut y avoir encore plus de morts que ce qui est facilement visible. Il a noté que les habitants lui avaient dit que de nombreux combattants avaient très probablement été incinérés.

Pendant des années, les mercenaires de Wagner ont gardé un profil bas tout en opérant à l’étranger dans des pays comme la Syrie, la Libye et la République centrafricaine. Les Nations Unies et des groupes de défense des droits de l’homme accusent le groupe de cibler des civils et de procéder à des exécutions massives.


Comment le Times utilise des visuels pour enquêter sur l’actualité. Notre équipe d’investigations visuelles est composée de plus d’une douzaine de journalistes qui combinent l’investigation numérique et l’analyse médico-légale avec le reportage traditionnel pour déconstruire les événements d’actualité. Ils ont découvert des détails importants sur les frappes de drones, les tirs de la police et l’émeute du Capitole.

Mais depuis le début de la guerre en Ukraine, le groupe a élargi sa présence publique avec des vidéos promotionnelles et des affirmations de ses propres prouesses au combat – une grande partie étant dirigée par le visage public du groupe, Yevgeny Prigozhin.

Dans une vidéo parue en septembre dernier, M. Prigozhin a fait allusion à l’existence du cimetière alors qu’il recrutait des détenus du système pénitentiaire russe, promettant de prendre soin de leurs restes s’ils mouraient au combat.

« Pour ceux qui ne savent pas où ils veulent être enterrés, nous les enterrons près de la chapelle de PMC Wagner », a-t-il déclaré.

Dix jours après que M. Wotanovsky a révélé l’emplacement du cimetière, plusieurs vidéos ont été publiées par des médias pro-Kremlin montrant M. Prigozhin déposant des fleurs sur une tombe du cimetière. Des rangées de tombes fraîchement creusées sont également visibles, chacune ornée de couronnes de la forme et des couleurs du logo de Wagner.

« Il travaille beaucoup sur l’héroïsation – c’est maintenant une sorte de politique russe : pourquoi s’accrocher à cette vie, quand on peut mourir de manière si héroïque », a déclaré Olga Romanova, fondatrice de Russia Behind Bars, une organisation caritative qui aide les condamnés et leurs familles. . « La mort n’est pas horrible. Ce qui est horrible, c’est le contraire : ne pas mourir pour la Patrie.

Ces images et les photos de M. Wotanovsky offrent également des indices sur qui s’est battu et est mort pour Wagner ces derniers mois. Au moins 16 des noms et dates de naissance figurant sur les pierres tombales sont apparus dans des bases de données en ligne de personnes reconnues coupables de crimes en Russie. Beaucoup sont probablement morts dans les combats autour des villes ukrainiennes de Bakhmut et Soledar, où les mercenaires et l’armée russe ont subi de lourdes pertes au cours des quatre derniers mois.

Dans une autre vidéo, M. Prigozhin a visité la chapelle de Wagner, à environ huit miles du cimetière. Les images montraient la société de mercenaires imitant la manière dont l’armée officielle d’un pays pourrait commémorer ses propres morts à la guerre, avec de grands monuments et des peintures murales sur des terrains bien entretenus.

Sont également présentes des rangées de murs noirs contenant des compartiments typiques de la façon dont les restes incinérés sont enterrés. Chaque compartiment a un numéro d’identification et un affichage des récompenses de combat du défunt.

Le Times a identifié 21 murs au total dans la chapelle, chacun contenant 42 compartiments, suggérant que des centaines de combattants décédés de Wagner sont soit enterrés, soit, à tout le moins, commémorés dans la chapelle. On ne sait pas si tous ces combattants ont été tués en Ukraine ou ailleurs, mais les images offrent toujours un aperçu rare de l’ampleur des pertes de Wagner.

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Remon Buul

Chairman of the board of directors responsible for organizing and developing the general policy of the website and the electronic newspaper, he is interested in public affairs and in monitoring the latest international developments.
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