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Divertissement

Charles Busch, Drag Legend, raconte tout dans ses nouveaux mémoires


Charles Busch, la célèbre actrice masculine, dramaturge nominé aux Tony et, plus récemment, mémoriste exubérant, a pensé que son lit pourrait faire une bonne scène. Dans son duplex de Greenwich Village le mois dernier, il a remarqué à quel point l’entrée voûtée de son boudoir d’une blancheur aveuglante ressemble à un avant-scène.

La pièce est dans le style de Dorothy Draper, vintage des années 1940, une décoratrice d’intérieur connue pour sa sensibilité baroque moderne. C’est le genre d’endroit, a observé Busch, où l’on pourrait imaginer Gene Tierney se coucher dans le rôle du publicitaire chic (et victime présumée du meurtre) dans le glamour film noir de 1944 « Laura ».

Le spectacle que Busch aimerait jouer ici, cependant, serait une production de la pièce radiophonique de Lucille Fletcher « Désolé, mauvais numéro », dans laquelle une femme riche, nerveuse et alitée, surprend son propre meurtre comploté via une connexion téléphonique croisée. Le rôle a été joué de manière mémorable par Barbara Stanwyck dans le film de 1948.

« Je devrais vraiment le faire avant d’être trop vieux », a déclaré Busch, qui avait alors quelques semaines avant 69 ans. Avec des cheveux grisonnants brossés, une chemise et un pantalon à col mao (le drag est pour la scène), il ressemblait à un professeur d’université discrètement bohème.

Il pensait qu’un public de 12 personnes pourrait être entassé dans le couloir. Busch lui-même, vraisemblablement vêtu d’un luxueux peignoir, attendrait « dans le lit, comme Jessica Chastain », qui était assise sur scène dans un prologue sans paroles dans la récente reprise à Broadway de « A Doll’s House ».

Busch, lui aussi, serait dans le personnage dès le départ, « mangeant des chocolats et étant névrosé ». Il tirait l’air avec des doigts impatients et agités. Soudain, une invalide condamnée et désespérée sembla se présenter devant moi. Je me sentais étourdi, pris entre un frisson et un rire.

J’étais arrivé dix minutes plus tôt chez Busch, dont « Leading Lady : A Memoir of a Most Unusual Boy » sort mardi. Mais une grande partie de l’essence de cet homme qui joue les femmes était déjà établie : le cadre de référence encyclopédique, l’évocation d’un Manhattan pétillant et sophistiqué, la convocation d’un défilé d’actrices s’étalant sur des décennies et, par-dessus tout, de la vertigineuse Judy – et -Excitation à la Mickey de monter un spectacle.

Ces éléments sont très présents dans « Leading Lady », un livre qui rappelle « Act One » – le récit classique de Moss Hart sur l’éducation sentimentale au théâtre – mais avec beaucoup plus de perruques et de changements de costumes, ainsi qu’un air joyeux. détour en travaillant comme garçon de location pendant neuf mois. Et, bien sûr, une liste différente de noms célèbres en tant que joueuses de soutien, qui incluent ici Liza Minnelli, Carol Channing, Angela Lansbury et Kim Novak.

Même si le livre a duré 14 ans (« J’ai écrit de nombreuses pièces entre-temps, chérie »), l’autobiographie semble venir naturellement à un homme qui dit : « Pendant que je vis une expérience, je la transforme en récit. » Assemblé comme une mosaïque de réminiscences et d’auto-analyse, « Leading Lady » raconte l’ascension d’un garçon sans mère qui a découvert qu’il n’était vraiment bon sur scène que lorsqu’il enfilait des vêtements de femme.

« Quand je joue un rôle masculin, je vais bien, dit-il, mais il y a quelqu’un d’autre qui pourrait le faire mieux. Mais en tant qu’actrice masculine, j’ai un ego plutôt sain.

Le curriculum vitae bien rempli de Busch comprend des scénarios (son film avec Carl Andress, « The Sixth Reel », dans lequel il apparaît dans et hors du drag, sera projeté à New York ce mois-ci), des tournées de cabaret nationales et la paternité d’une comédie à succès de Broadway, « L’histoire de la femme de l’allergologue. »

Mais comme le suggère le titre de ses mémoires, Busch est avant tout une femme de premier plan. Ses pièces vedettes – inspirées des mélodrames féminins du Hollywood vintage – le trouvent généralement minutieusement habillé et habillé, choisissant des gestes et des inflexions comme Stanwyck, Jean Harlow, Rosalind Russell et Joan Crawford. Ces traits se fondent en un seul portrait, tourbillonnant et allusif, généralement celui d’une femme forte, fabuleusement habillée, en danger.

John Epperson, l’ami de longue date de Busch et, comme le grand Lypsinka, son pair dans le panthéon du travestissement du centre-ville, considère leur travail comme faisant partie d’une tradition de performance live qui remonte à des antécédents comme Charles Ludlam, le fondateur du Ridiculous Theatrical. Company, qui a brouillé de manière prémonitoire les frontières entre les genres et les genres. C’était une sensibilité qui prenait de nouvelles formes dans les bars de l’East Village il y a quatre décennies, comme le Pyramid Club et le Limbo Lounge, lieu de naissance de l’œuvre phare de Busch, « Vampire Lesbians of Sodom ». « Comme quelqu’un me l’a dit un jour : ‘Observez les absurdités de la culture' », a déclaré Epperson. « Je pense que je faisais déjà ça ! Et c’est ce qu’il fait aussi, à sa manière.

Mises en scène à Broadway avec des budgets minimes et une inventivité maximale, les pièces de Busch ont généralement été tout ce que promettent leurs titres évocateurs – « Vampire Lesbians » (qui a été diffusé pendant cinq ans à Off Broadway au milieu des années 1980), « The Lady in Question », » Die Mommie Die ! », « The Divine Sister » et, plus récemment, « The Confession of Lily Dare », diffusé à New York peu avant la pandémie.

Au début, ils sont juste rigolos. Façonnés par un mélange d’affection sincère et de distance amusée, ils font écho à l’expérience du visionnage des films qui les ont inspirés. C’est une approche qui a permis à Busch de conserver une position singulière dans le monde de plus en plus peuplé du drag, devenu à la fois un objet de divertissement aux heures de grande écoute (voir : « RuPaul’s Drag Race » et ses descendants) et un paratonnerre politique. Avec son accent joyeux sur le moi extravagant relooké, le drag semble être un parfait miroir amusant pour une culture de plus en plus obsédée par les illusions – et les vérités – de la présentation de soi.

Dans le même temps, le fait que des hommes s’habillent en femmes suscite désormais régulièrement l’indignation des conservateurs américains. « Tout cela n’est qu’un piège et une illusion », a déclaré Busch à propos des attaques de la droite contre le travestissement. « C’est comme ‘Footloose’ ou quelque chose du genre », a-t-il ajouté, faisant référence au film de 1984 sur une petite ville qui interdit aux adolescents de danser. « Ce serait drôle si ce n’était pas si dangereux. »

Pendant des années, Busch s’est hérissée d’être qualifiée de drag queen ; dans les premières interviews, il a insisté sur le fait que jouer en tant que femme était un choix purement artistique. Une position qui le gêne désormais. « Si vous basez toute votre vie créative sur l’imagerie féminine, elle doit venir de quelque part profond », a-t-il déclaré.

À partir du moment où il a enfilé pour la première fois une pièce de théâtre sur les jumeaux siamois qu’il avait écrite alors qu’il était étudiant à l’Université Northwestern, il s’est rendu compte qu’un personnage féminin lui donnait une confiance et une expressivité qui lui manquaient en tant qu’homme. Aujourd’hui, elle est heureuse d’être qualifiée de « marraine du drag ». Atteints en tournée en Californie, deux stars notables de « RuPaul’s Drag Race » ont confirmé la prétention de Busch à ce titre.

BenDeLaCreme a déclaré que les performances de Busch étaient « comme cette distillation de notre conscience collective queer ». Jinkx Monsoon, qui a rencontré Busch pour le déjeuner, a trouvé en lui « toute la grandeur et l’éclat d’une diva de l’opéra, la conscience de soi d’un clown de vaudeville et la grâce d’une première dame faisant une visite de la Maison Blanche ». L’acteur Doug Plaut, qui a travaillé avec Busch sur « The Sixth Reel », le considère comme une mère porteuse, ainsi que « la personne la plus fascinante qui ait jamais vécu ».

La propre mère de Busch est décédée d’une crise cardiaque juste en bas de la rue de leur domicile à Hartsdale, New York, quand Busch avait 7 ans, et son absence imprègne « Leading Lady ». Son père, qui possédait un magasin de disques, était affable mais inattentif, et la tante maternelle de Busch, Lillian Blum, une veuve intelligente et passionnée d’art qui vivait à Manhattan, est entrée dans le vide.

Elle était essentiellement « à la fois ma mère et mon père », a-t-il souligné son thérapeute. Busch la considère comme la véritable héroïne de son livre. Elle est décédée en 1999.

Busch était également très proche de sa sœur Margaret, qui avait trois ans de plus. « Nous étions comme des empathes », a-t-il déclaré. «Nous étions tous les deux de très bons imitateurs. Et elle était la petite chose la plus féminine et la plus fragile, mais son Jimmy Cagney avait autant de nuances que mon Greer Garson. Elle est décédée d’une maladie cardiaque le 13 juillet et lorsque j’ai rendu visite à Busch quelques semaines plus tard, il était encore à vif.

Il s’est étouffé en parlant de la comédienne Joan Rivers, la figure maternelle la plus dominante qui l’a attiré tout au long de sa vie d’adulte. « Après sa mort, je fouillais autour d’un groupe de femmes plus âgées, pensant en trouver une autre », a-t-il déclaré. « Mais on ne peut pas remplacer les gens. »

Il semblait effectivement un peu délavé ce jour-là, surtout au milieu des portraits vibrants de lui dans le salon rouge chinois dans lequel nous nous étions rendus. Il s’agit notamment de Busch à la Dietrich, sur un coussin de canapé ; Busch dans le rôle de Sarah Bernhardt en noir et blanc maussade ; Busch comme point d’exclamation humain élastique selon l’illustrateur de théâtre Al Hirschfeld ; et une multitude de bustes diversement maquillés que Busch a créés à partir de son propre masque.

Cela semblait être le cadre naturel pour quelqu’un qui passe habituellement d’un moi à l’autre. Pendant que nous parlions, sa voix évoquait le plus souvent non pas ses déesses du cinéma bien-aimées, mais la santé époustouflante de l’idole du garçon d’à côté, Van Johnson, ou du jeune Jimmy Stewart.

Les femmes feraient surface, cependant, dans des éclats d’annotations mûres – le boom haletant de Bette Davis, la majesté de Norma Shearer ou le « regard impassible légèrement fou » qui apparaît, a-t-il dit, dans chaque performance de Vivien Leigh, sa préférée. actrice.

Il envisage d’incorporer enfin les tons patriciens de Katharine Hepburn, autour de « Long Day’s Journey Into Night », dans sa prochaine production, « Ibsen’s Ghost : An Irresponsible Biographical Fantasy ». Il s’agit de la veuve du dramaturge d’époque Henrik Ibsen, qui est « réveillée sexuellement par un marin » et qui devrait arriver à New York au début de l’année prochaine.

« C’est peut-être ma performance d’adieu », dit-il solennellement. Je lui ai rappelé qu’il avait dit la même chose à propos de « Lily Dare » il y a quelques années.

« Oui, ça allait être ma performance d’adieu », a-t-il reconnu, un peu irritable. « Mais je ne sais pas. » Il a ensuite décroché le one-liner requis avec une voix traînante et sèche d’Eve Arden : « Je n’ai pas assez de passe-temps. »

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Remon Buul

Chairman of the board of directors responsible for organizing and developing the general policy of the website and the electronic newspaper, he is interested in public affairs and in monitoring the latest international developments.
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