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ANDREW PIERCE: Nadhim Zahawi n’allait jamais sauter avant d’être poussé


Quelques minutes après que Nadhim Zahawi a publié son extraordinaire lettre de démission hier matin, les députés conservateurs l’ont disséquée sur leurs groupes WhatsApp privés avec incrédulité et étonnement.

Zahawi n’a exprimé aucun remords, n’a admis aucun acte répréhensible et n’a ostensiblement présenté aucune excuse pour sa conduite, cherchant à blâmer les autres pour ses erreurs.

Les ministres du Cabinet qui avaient concédé en privé pendant des jours que le président du parti conservateur était fini ont été surpris par le ton impénitent de la lettre et la tentative d’esquiver toute responsabilité.

‘Où est l’humilité?’ a demandé un ministre quand je leur ai parlé hier. «Je ne me souviens pas d’une lettre de démission du Cabinet aussi ingrate. Nadhim a évidemment conclu qu’il n’y a pas de retour, et il ne peut pas y en avoir après cette explosion.

Zahawi n’a exprimé aucun remords, n’a admis aucun acte répréhensible et n’a ostensiblement présenté aucune excuse pour sa conduite, cherchant à blâmer les autres pour ses erreurs.

Sous une pression croissante pour limiter les dommages continus qu’il causait au gouvernement, Zahawi a finalement vu son sort scellé à 7 heures du matin hier lorsque Rishi Sunak, dans le confort de son manoir géorgien dans sa circonscription du Yorkshire, a reçu le rapport du conseiller ministériel en éthique Sir Laurie Magnus dans La conduite de Zahawi.

La conclusion a été dévastatrice. « Je considère que M. Zahawi… n’a pas suffisamment respecté les principes généraux du code ministériel… La conduite de M. Zahawi en tant que ministre est tombée en deçà des normes élevées que, en tant que Premier ministre, vous attendez à juste titre de ceux qui servent dans votre gouvernement.

Le Premier ministre a téléphoné à Zahawi – et l’a viré sur-le-champ.

Doué d’une confiance en soi abondante – parfois à la limite de l’obstination – Zahawi n’allait jamais sauter avant d’être poussé. « Il n’est pas fait comme ça », a déclaré hier un admirateur. Il a la peau plus épaisse qu’un troupeau de rhinocéros. Rishi allait toujours devoir le chasser du Cabinet.

Quelques minutes après que Nadhim Zahawi a publié son extraordinaire lettre de démission hier matin, les députés conservateurs l'ont disséquée sur leurs groupes WhatsApp privés avec incrédulité et étonnement.

Quelques minutes après que Nadhim Zahawi a publié son extraordinaire lettre de démission hier matin, les députés conservateurs l’ont disséquée sur leurs groupes WhatsApp privés avec incrédulité et étonnement.

C’est peut-être l’une des chutes de grâce les plus précipitées de l’histoire politique moderne. Il y a quelques mois à peine, jusqu’à ce qu’il soit défait après avoir été exposé en essayant de dissimuler ses relations obscures avec les autorités fiscales, Zahawi croyait sérieusement qu’il pourrait être Premier ministre un jour. Beaucoup de ses alliés étaient d’accord.

Hier, l’ambiance au QG du Parti conservateur était pessimiste, avec plus de chagrin face à la perte d’un collègue talentueux que de colère face à sa disgrâce auto-infligée.

Pire que tout, sa situation aurait pu être évitée. Lorsqu’il a annoncé en juillet qu’il se présentait à la direction des conservateurs, plusieurs amis l’ont exhorté à passer en revue ses affaires financières ligne par ligne pour s’assurer qu’il n’y avait pas de preuve irréfutable.

Sa richesse personnelle a été estimée à 100 millions de livres sterling, y compris un grand empire immobilier, ce qui en fait un cuir chevelu important pour tout ennemi des conservateurs.

Nadhim Zahawi n'allait jamais sauter avant d'être poussé

Nadhim Zahawi n’allait jamais sauter avant d’être poussé

Un de ses amis a déclaré: «Nous lui avons dit jusqu’à ce que nous soyons bleus au visage pour nous assurer qu’il était absolument propre. Nous savions que son immense richesse serait une cible évidente pour les journalistes et les députés de l’opposition.

«Il a insisté sur le fait qu’il n’y avait rien à craindre et que ses affaires financières étaient en parfait état. Ils ne l’étaient clairement pas. Il se présentait à la direction des conservateurs au moment même où le HMRC examinait ses affaires. Il devait savoir que ça sortirait.

Le même ami a déclaré que Zahawi avait encore porté atteinte à sa réputation en persévérant désespérément. «S’il avait demandé conseil à ces mêmes amis, nous aurions dit:« démissionnez maintenant ». Au lieu de cela, il est un homme mort qui marche depuis des semaines.

Désormais, Sunak devra se débrouiller sans lui. A l’aise devant une caméra, articulé et imperturbable, Zahawi manquera beaucoup à un gouvernement de plus en plus à court de grands médias. Il devait être un personnage clé à la fois à l’approche des élections locales de mai – qui devraient être douloureuses pour les conservateurs – et des élections générales prévues l’année prochaine.

Après tout, ses talents sont depuis longtemps évidents. En tant que ministre des vaccins Covid entre novembre 2020 et septembre 2021, il était chargé de superviser le déploiement très apprécié des piqûres du gouvernement, qui a sauvé des milliers de vies. Il l’a appelé « le travail le plus important que j’aie jamais fait » – et sa popularité est montée en flèche.

Hier, l'ambiance au QG du Parti conservateur était pessimiste, avec plus de chagrin face à la perte d'un collègue talentueux que de colère face à sa disgrâce auto-infligée.

Hier, l’ambiance au QG du Parti conservateur était pessimiste, avec plus de chagrin face à la perte d’un collègue talentueux que de colère face à sa disgrâce auto-infligée.

Cela, ainsi que sa performance cool dans les interviews, a persuadé Sunak de le nommer président du parti, chargé de collecter des dons pour les prochaines élections. Zahawi a été le premier président depuis des années à vouloir le travail normalement ingrat. Toujours comploteur, il avait l’intention de l’utiliser pour construire une base de pouvoir parmi les membres du parti, en vue de se présenter lui-même un jour à la direction.

Il s’est montré habile à gérer les gros donateurs, dont les largesses seront vitales si les conservateurs veulent égaler les millions de travail des syndicats. Plusieurs bienfaiteurs clés, et la rock star Rod Stewart, ont récemment fait allégeance ailleurs après l’éviction de Boris Johnson et la débâcle peu édifiante du poste de premier ministre de Liz Truss.

Mais tout a commencé à mal tourner pour Zahawi, bien sûr, en juillet de l’année dernière, lorsque les journaux ont commencé à soulever des questions sur ses affaires fiscales. Au lieu d’admettre que le HMRC avait effectivement enquêté sur lui, Zahawi a qualifié les rapports de « diffamation » et a employé des avocats agressifs pour menacer les journalistes de poursuites judiciaires pour avoir publié les allégations. Il a menacé un journal à trois reprises lorsqu’on lui a demandé sa réponse aux demandes de renseignements de la National Crime Agency et du HMRC, une chose scandaleuse à faire compte tenu de son rôle de premier plan au sein du gouvernement.

Des avocats agissant en son nom ont également envoyé des lettres à Dan Neidle, un avocat et militant du parti travailliste, qui a passé des mois sur sa propre enquête sur l’ancien chancelier.

Lors des questions du Premier ministre plus tôt ce mois-ci, le Premier ministre a vigoureusement défendu son président capricieux. Quelques jours plus tard, Zahawi a fait paraître son patron complètement idiot lorsqu’il a confirmé dans un communiqué qu’il avait payé une amende au HMRC après que le fisc eut découvert ce qu’il a appelé une erreur « inattentionnée et non délibérée ».

Sunak ne le lui pardonnera pas facilement. Pourtant, pas plus tard qu’au début de la semaine dernière, Zahawi nourrissait toujours l’espoir vain qu’une «journée d’absence» des Chequers jeudi dernier pourrait marquer le tournant dans sa bataille pour conserver son emploi.

Il devait faire l’une des principales présentations à ses collègues ministres, traçant la voie ascendante vers une victoire aux prochaines élections générales. Au lieu de cela, il a été brutalement mis à l’écart.

Pendant que le rassemblement était en cours, le chef du HMRC, Jim Harra, témoignait devant un comité de députés et sapait fatalement la défense de Zahawi selon laquelle son amende était le résultat d’une simple erreur. « Il n’y a pas de sanctions pour les erreurs innocentes dans vos affaires fiscales », a déclaré Harra.

Au moment où Zahawi a conclu la session Checkers, chaque ministre avait lu les paroles du chef du HMRC. Ils savaient qu’il était foutu.

Tout cela marque une fin décourageante à ce qui avait été une carrière inspirante. Zahawi n’a pas suivi la trajectoire habituelle d’un futur chef de parti.

Nés en 1967 à Bagdad dans une influente famille kurde – son grand-père était gouverneur de la Banque d’Irak et figurait sur la monnaie du pays –, les Zahawis ont finalement fui l’Irak après avoir été victimes du régime de Saddam Hussein.

Le jeune Nadhim est arrivé en Grande-Bretagne incapable de parler anglais. Il a grandi dans le Sussex et a ensuite étudié le génie chimique à l’University College de Londres, avant de suivre les traces de son père et de devenir entrepreneur, avant d’être élu premier député kurde irakien.

« J’ai vécu le rêve britannique », a-t-il déclaré. « Je suis venu ici à 11 ans. J’ai appris à lire et à parler la langue et à rêver la langue. »

Aujourd’hui, alors qu’il examine l’épave de sa carrière politique, Zahawi reconnaît sûrement que son autre grand rêve – devenir Premier ministre – est désormais en lambeaux.


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William Dupuy

Independent political analyst working in this field for 14 years, I analyze political events from a different angle.
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